PANSSTARS_ObservatorioFunes_Argentina

Con varias semanas de anticipación, el cometa C/2011 L4 Pan-STARRS fue esperado en cielos centroamericanos. Durante este tiempo, noticias provenientes de observadores apostados en el hemisferio Sur de nuestro planeta aumentaron con creces las expectativas de un avistamiento por lo menos impresionante.

Sin embargo, para los que damos seguimiento a estos objetos del espacio, hemos aprendido a conocer a estas bolas de hielo sucio de manera íntima de manera que nuestras expectivas de avistamiento fueron por demás moderadas.

Permítanme explicar.

Un cometa es, en terminos generales, un bloque de hielo, moleculas orgánicas (moléculas simples, nada lo suficientemente complejo para desarrollar vida por si misma), y polvo y particulas que sobraron de las etapas de formación del Sistema Solar. Estos cuerpos varían en tamaño y concentración de los elementos antes descritos; pero en términos generales miden varios kilómetros de díametro. (tomemos por ejemplo el cometa Halley con dimensiones de 15 x 8 x 8 Km (largo, ancho y alto).

Existen miles de millones de estos cuerpos orbitando tranquila y apaciblemente en una esfera alrededor del Sol, ubicada a una distancia de unas 5,000 UA (Unidades Astrónomicas. 1 UA = 150,000,000 kilómetros aproximadamente. La distancia media entre el Sol y la Tierra), y se extiende hasta unos 50,000 UA. Esta zona se conoce como la Nube de Oort.

Por lo general, esta llamada nube se encuentra orbitando sin mayor pena ni gloria, pero cuando alguna estrella pasa lo suficientemente cerca del Sol, la interacción gravitatoria de ambas estrellas perturba la quietud de la nube y lanza muchos de estos cuerpos hacia fuera y adentro  del Sistema Solar. Es ahí cuando el Sol los atrapa y los acerca al interior. En la medida que esto sucede, el Sol va iluminando y calentando la superficie del cometa (entre otros fenómenos que ocurren durante esta interacción), en cuyo interior y debido a la rotación propia del objeto, el hielo empieza a sublimarse y a expulsar gases y polvo. En la medida que se acerca al Sol, la cola empieza a aumentar.

Que tan grande y vistosa se vuelve esta cola dependerá íntimamente de la cantidad de hielo y gas contenido en el núcleo.

Volviendo al caso del cometa Pan-STARRS, éste logro desarrollar una bonita y brillante cola, claramente observable en lugares oscuros (alejados de la contaminación lumínica de las ciudades) del hemisferios Sur. En la medida que los días pasaban y el cometa se acercaba a su perihelio (el punto de paso más cercano al Sol), la cola fue aumentando y el núcleo alcanzó una magnitud nada despreciable de 1.5 o inclusive 1 en la escala de brillos.

Centroamérica estuvo a la expectativa.

Cuando la fecha llegó para su observación, nos dimos cuenta que la óribta del cometa era tal que pasaría muy cerca del Sol y muy bajo en el horizonte para nosotros. Los mejores momentos para su observación se dieron en horario de 6:15 pm a 6:45 pm. Esto nos dejó al cometa sumido muy dentro de la luz crepúscular, tornándolo invisible al ojo desnudo.

Muchos colegas en Guatemala, El Salvador, Costa Rica y Panamá empezaron a reportar fotografías del cometa. Por Nicaragua, varios astrónomos amateur se lograron ubicar en las costas del Pacífico, la Fortaleza Coyotepe (Masaya) y en las afueras de Managua y después de varios intentos y disciplina, lograron fotografiarlo también.

Mucha gente esperó observarlo a simple vista. Algunos grupos e instituciones levantaron estas expectativas y al final, la gente terminó frustrada y desilusionada.

¿Qué sucedió?

Bueno, lo esperado por los cazadores de cometas experimentados: simplemente impredecible.

Como cometa, ha sido un cuerpo interesante de investigación y análisis. Como algo para ser promocionado, causó desilusión. Y esta desilusión se atribuye a un elemento importante y claro: una promoción desmedida y nada objetiva del mismo.

Como presidente de la Asociación Nicaragüense de Astrónomos Aficionados, ANASA; mis colegas y yo procuramos dar la explicación correcta, acertada y real del evento. Aquellos que pusieron atención a nuestra palabras fueron capaces de lograr fotografiar el cometa y muchos que visitaron y siguieron nuestras publicaciones en las redes sociales aprendieron que esperar y que no del Pan-STARRS. Otros que no lo hicieron terminaron desencantados y hasta molestos.

El punto central es este: debemos promocionar fuentes correctas de información. Fuentes que brinden datos e información acertada. Fuentes que ofrezcan y respalden sus argumentos con la experiencia y el conocimiento de causa, respaldados por hechos y solidez científica. Y a la par con esto, no fomentar noticias fantasiosas y hasta exageradas con tal de captar mayor audiencia.

Todos los que trabajamos en divulgación hacia el público tenemos un compromiso serio, muy serio que respetar: el ser formadores de criterio, de razón y brindar los elementos de valor apropiados.

Aunque andan por ahi varios cometas visibles únicamente con instrumentos hoy en día; tenemos en la mira a otro que desde el año pasado se la ha empezado a tildar como el Cometa del Año. Me refiero al ISON. Desde ya mi recomendación: esperemos mayores observaciones y démosle seguimiento. Tengamos en mente siempre que los cometas son impredecibles.

Ojalá el ISON brinde un bonito espectáculo. Ojala sea magnífico y lo podamos ver a simple vista.

Mientras tanto, sigamos observando.

Comparto imágenes del Pan-STARRS tomadas por miembros de ANASA, Astronomía Zona 2 y amigos que lograron fotografiarlo desde Nicaragua.

Acerca de Julio Vannini

Astrónomo Aficionado y promotor de Software Libre para Astronomía en Nicaragua. Miembro de ANASA y Contacto Nacional para SEDA/LIADA, Astronomers Without Borders y Sidewalk Astronomers. Director del Capitulo Nicaragua del Charlie Bates Solar Astronomy Project (CBSAP)

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