¿Qué mejor manera de pasar una tarde de Domingo que estar platicando con mi tatara-tatara-tatara-Abuelo? Más bien, nuestro “tatara-tatara-tatara-Abuelo”… o mejor dicho “nuestros tatara-tatara-tatara-abuelos”. Claro, figurativamente hablando, ya que son mucho más antiguos que todos nuestros abuelos humanos juntos. Tanto como 3.4 mil millones de años.

Permitanme explicar.

Hace mucho tiempo, durante los orígenes del continente australiano, el vulcanismo y los procesos geológicos fueron violentos y muy activos. En una zona llamada el Cratón de Australia (un cratón es como la “semilla” de donde se desarrollaron las masas continentales), dichos procesos tuvieron una pausa temporal de algunos millones de años. Durante este tiempo, debido a la presencia de agua poco profunda y a su rico deposito mineral, la aparición de estromatolitos fue posible.

Los estromatolitos son, por definición, estructuras organo-sedimentarias laminadas (típicamente de CaCO3) que crecen adheridas al sustrato y emergen verticalmente del mismo, produciendo estructuras de gran variedad morfológica, volumétrica y biogeográfica. Su inicial formación y desarrollo a lo largo del tiempo, se debe a la actividad de poblaciones microbianas (típicamente dominadas por cianobacterias), que pasivamente facilitan la precipitación de carbonatos. (Beraldi, Instituto de Geología, UNAM)

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Imágenes de estromatolitos actuales, en Australia. Una imagen similar debió existir en la zona de la Strelley Pool Formation, hace 3.4 mil millones de años.

Dentro de la región de Pilbara, existe una franja de material sedimentario conocida actualmente como la Strelley Pool Formation. En esta zona se encontraron vestigios y evidencia de la presencia de estromatolitos formados por las primeras comunidades de bacterias existentes en el planeta. Este descubrimiento generó un debate entre los geologos que han estudiado la zona, y durante años han habido cuestionamiento a la hipótesis del origen biogénico de estas formaciones. Una de ellas es la posibilidad de que las estructuras se hayan formado por procesos de evaporación y no precisamente por actividad bacterial.

En un estudio más reciente, realizado por el geólogo Arthur H. Hickman, esta hipótesis de la formación por evaporación es refutada. En el abstracto de su estudio, Hickman sostiene que “la Formación Strelley Pool ha adquirido reconocimiento internacional por la importante evidencia que provee sobre los tempranos entornos deposicionales Archeanos y vida temprana. Contiene los estromatolitos más diversos y mejor preservados, creados por los primeros fosiles Archeanos del mundo, así como la evidencia bien preservada de fosiles microbiales carbonáceos y posibles estructuras microtubulares biogénicas.” (Hickman,Regional review of the 3426–3350 Ma Strelley Pool Formation, Pilbara Craton, Western Australia)

El siguiente video ayudará a comprender mejor todo este concepto:

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La Formación Strelley Pool, en el occidente de Australia. Conteniendo los fosiles microbiales más antiguos de la Tierra.

Todo este estudio es vital para comprender los procesos que dieron origen a la vida en nuestro planeta. Estas primeras colonias bacteriales dieron paso por millones de años a la producción de oxígeno, cambiando la concentración inicial de 0.001% a un 10% y un poco más, engrosando la presencia de Ozono en nuestra atmósfera, facilitando el desarrollo de nuevas especies en los oceanos y posteriormente en la superficie de los continentes. Son nuestros ancestros. De ellos provenimos biológicamente. En algún lugar de nuestro ADN, existe una pequeña presencia del código genético de estos primeros organismos.

Sí, mis estimados; ¡la Evolución es maravillosa!

El comprender todo esto nos ayuda también a expandir nuestra investigación de la existencia de vida en otros planetas. Sabemos hoy en día de la existencia de mundos dentro de la Zona de Habitabilidad de sus estrellas (en donde la temperatura es tal que el agua puede existir en sus tres estados fundamentales: gas, líquido y solido). Aprender a reconocer los marcadores biológicos en estos mundos depende fundamentalmente de nuestra comprensión de tales marcadores en nuestro planeta. Son los fundamentos de la Biología y ahora también, de la Astrobiología. ¿Cómo no emocionarse con todo esto?

Pero, ¿qué tiene que ver esto con el título de éste escrito?

Los que me conocen, saben de mi afición por la colección de meteoritos y fósiles. Y pues, recientemente he agregado dos piezas a la colección: un muestra conteniendo Iridium de la Capa K-T (la evidencia del impacto del asteroide que mal logró a los dinosautios hace 65 millones de años. La muestra proviene de Alberta, Canadá); y una muestra de los estromatolitos de Pilbara, especificamente de la Formación Strelley Pool. Ambos obtenidos de un coleccionista en Inglaterra.

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Pilbara a la izquierda, Alberta a la derecha…

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Cada franja rojiza en esta muestra, es el resultado de la oxidación de hierro producto de la interacción de las primeras bacterias. Ahi dentro, estan los microfosiles Archeanos.

Personalmente, me emocionan mucho estas cosas. El conocer e ir comprendiendo como es que todos estos procesos se han ido desarrollando; el viajar mentalmente hacia esas épocas y tratar de imaginarse como eran esos escenarios es para mi algo de gran valor. No es solo verlos en fotos y libros, sino tenerlos en tus manos, y poder observarlos, excudriñarlos de cerca. Y que mis hijos lo disfruten, y mis amigos también.

Y por supuesto, la colección está a la orden de las escuelas que estén interesadas en aprender más sobre el desarrollo de la vida en nuestro planeta. A la fecha, estudiantes de 4 escuelas en Granada y Managua los han podido observar de cerca. Solo pongámonos de acuerdo.

ElColeccionista_bellisima

Para darles una idea de como me emociono al conseguir estas cosas.

Acerca de Julio Vannini

Astrónomo Aficionado y promotor de Software Libre para Astronomía en Nicaragua. Miembro de ANASA y Contacto Nacional para SEDA/LIADA, Astronomers Without Borders y Sidewalk Astronomers. Director del Capitulo Nicaragua del Charlie Bates Solar Astronomy Project (CBSAP)

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